Urban Skys jordavbildande stratosfäriska ”mikroballonger” är redo för en närbild

Urban Sky’s Earth-imaging stratospheric ‘microballoons’ are ready for a close-up

Urban Sky, ett Colorado-baserat företag som fokuserar på att samla in bilder och data av jorden med hjälp av små stratosfäriska ballonger, säger att det officiellt går in i kommersiell verksamhet efter tre år av att ha arbetat delvis i smyg och skaffa finansiering. Företaget säger att det är redo att börja betjäna kunder med sina ballonger, som kan sättas in från baksidan av en pickup och ta sig upp i himlen på bara några minuter.

Specifikt, företaget erbjuder vad det kallar ”mikroballonger,” höghöjdsballonger som kan flyta till stratosfären med en liten nyttolast och hålla en konstant position över ett område. Ungefär lika stor som en Volkswagen-buss vid lanseringen, blåses dessa ballonger till slut upp till storleken av ett litet bilgarage i luften. Det är mycket mindre än en typisk stratosfärisk ballong, som kan uppsluka en hel fotbollsstadion när den är helt uppblåst.

Urban Sky föreställer sig att dess teknik används för saker som övervakning av skogsbränder i realtid, miljöförändringar, stormrelaterade skador på egendom och mer till en lägre kostnad än jämförbara satellitbilder. Efter att ha genomfört cirka 50 flygtester säger Urban Skys grundare att de är redo att börja distribuera sin produkt regelbundet och erbjuda bilder med en upplösning på 10 centimeter per pixel. ”Vi är på en teknologisk mognadsnivå, där om en kund ringer oss och säger, ’Jag vill ha bilder över det här området i Rocky Mountain-regionen’, kan vi distribuera och hämta det,” Andrew Antonio, medgrundare och VD av Urban Sky, berättar Gränsen.

Företagets ursprung kan spåras tillbaka till ett program som heter StratEx, en plan som kläckts av tidigare Google-chefen Alan Eustace som resulterade i att han utförde världens högsta fallskärmshopp underifrån en stratosfärisk ballong. Antonio och Urban Skys medgrundare Jared Leidich arbetade på projektet tillsammans, som först introducerade dem för stratosfäriska ballonger. Under utvecklingen flyger teamet ofta mindre ballonger utrustade med GoPros bredvid de mer massiva ballongerna för övervakning.

”Vi lanserade dessa riktigt små ballonger bredvid dessa enorma ballonger,” säger Leidich. ”Jag såg typ den här jämförelsen sida vid sida av hur det är att skjuta upp en ballong [with a] nyttolast storleken på en skokartong och hur det är att skjuta upp en ballong [with a payload] det är storleken på en person eller storleken på en bil.”

Antonio och Leidich gick så småningom vidare till World View, ett företag som syftade till att använda större stratosfäriska ballonger för jordövervakning och så småningom skicka turister till stratosfären på lugna joyrides. Till slut bröt paret loss för att bilda sitt eget ballongföretag på hög höjd med målet att efterlikna banan för satellitindustrin, där nyttolaster har miniatyriserats under de senaste decennierna. Företag som Planet och Spire har utvecklat hela konstellationer för jordavbildning och övervakning med hjälp av CubeSats, små standardiserade satelliter ungefär lika stora som en skokartong. Med Urban Sky ville de göra samma sak för stratosfären.

Men de stötte genast på tekniska utmaningar, enligt Leidich. ”Vi trodde att det skulle bli mycket lättare än det var”, säger han. ”Vi tänkte att vi bara kunde göra allt mindre, och det skulle fungera. Och till en början fungerade det inte.” För att upprätthålla en stabil position på himlen förlitar sig stratosfäriska ballonger på kanalsystem som släpper ut gas ur ballongen på höjd. Att krympa det systemet visade sig vara otroligt svårt, och många av företagets tidiga ballonger sjönk ner i förtid. De experimenterade också med ballongens form för att se till att den flöt och stabiliserades som de ville. Och mycket arbete fokuserade på att miniatyrisera den optiska avkänningsutrustningen så att den kunde passa in i en nyttolast lika stor som en skokartong.

De kom så småningom med sin sista mikroballongprodukt, som kan bära avbildnings- och datainsamlingsnyttolaster som inte väger mer än sex pund. Ballongerna kan sitta var som helst mellan 17 och 21 kilometer höga och hålla sig stabila inom tiotals meter, enligt Urban Sky. Företaget säger att kunder måste ge ungefär 24 timmar i förväg för att planera för ett dedikerat uppdrag, vilket också är beroende av bra väder. Ett uppdrag tar vanligtvis mellan fyra till sju timmar. När uppdraget är över kan ballongerna hämtas och användas igen, vilket inte alltid är fallet för stratosfäriska ballonger.

I slutändan vill Urban Sky vara väldigt smidig med sitt system och lansera allt oftare när de går framåt. ”Vi vill experimentera med högre uppdateringsfrekvens”, säger Antonio.

Eftersom dessa ballonger är avsedda att hämtas finns det vissa begränsningar för var de kan placeras ut. Urban Sky planerar inte att lansera över områden med internationell konflikt, till exempel. Men företaget säger att ballongerna kan skjutas upp var som helst från land, med planer på att så småningom skjuta upp från över vatten. Just nu är de verksamma i Colorado, Texas, New Mexico, Wyoming och Nebraska, med planer på att expandera över hela USA. Urban Sky släpper inte vad det kostar att driva dess system men säger att prissättningen för dess bilder börjar på 6 USD per kvadratkilometer.

De siktar på att vara ungefär fem till tio gånger billigare än den nuvarande genomsnittliga kostnaden för jordavbildning och datainsamling. Urban Sky planerar dock inte att fungera som en ersättning för satellitbilder utan som ett billigare alternativ för mycket specifika användningsfall.

”Vi sitter mellan dessa riktigt dyra, men riktigt högupplösta bemannade flygplansbildsystem och dessa riktigt breda områdestäckningar, men lägre upplösning och bandbreddsbegränsade satellitsystem som är riktigt dyra,” säger Antonio.

Inlägget Urban Skys jordavbildande stratosfäriska ”mikroballonger” är redo för en närbild dök upp först Gränsen.

.

Loading...