Så länge det finns träd kommer en humongous svamp att fortsätta växa

As Long as Trees Exist, a Humongous Fungus Will Keep Growing

Djupt i den leriga jorden i skogarna runt om i världen finns det en svamp som kallas honungssvampen som livnär sig på döden. En parasit som jagar svaga träd, den suger sina offer torra från näringsämnen och festar sedan i deras obduktionskött. Fruktträdgårdar och vingårdar har fallit till den; trädgårdsmästare, jordbrukare och skogsbrukare tillbringar sina dagar fruktlöst med att bekämpa det bekämpningsmedelsresistenta gisselet. Även om huvuddelen av svampens massa ligger under jorden är dess förödelse synlig för alla som har flugit över de grå, kala skogsmarkerna där patogenen har fällde sina värdar.

Honungssvampen är också ett exempel på de extrema former som livet kan ta. För tusentals år sedan, en art av honungssvamp, Armillaria ostoyae (också känd som Armillaria solidipes), födde en spore som slog sig ner i vad vi nu tänker på som Oregon, började spridas och aldrig slutade. ”Det var bara extremt, extremt framgångsrikt att växa”, säger Adriana Romero Olivares, mykolog vid New Mexico State University. ”Och så det blev extremt, extremt stort.” Idag lever den individuella svampen ungefär 2 400 hektar jord. Smeknamnet Humongous Fungusdet är en av planetens största kända organismer, och den största som någonsin registrerats efter område på land.

Honungssvampen är en osannolik kandidat för en sådan titel: Det är en mikrob med en oroande MO. Men Humongous Fungus är också skraplig, flexibel, outtröttlig – en överlevare – och dess räckvidd kan fortfarande krypa ut. ”Så länge du har träd kommer den här svampen att trivas”, säger Mee-Sook Kim, en forskningsplantatolog vid US Forest Service. ”Det har teoretiskt sett obestämd tillväxtpotential.” Humongous Fungus har två huvudrivaler om titeln världens största organism; den kan vara längre än båda, inte bara för att den är motståndskraftig, utan också för att den är ovanligt väl rustad att dra nytta av den här planetens pågående dödsepidemi.

Kriterierna som avgränsar Jordens största organismer är inte särskilt vetenskapliga. ”Vi lägger inte mycket tid på att exakt mäta ”störst” för att vinna en tävling i sig, säger Paul Rogers, ekolog vid Utah State University. Ändå är det allmänt accepterat att tre utmanare tävlar om högsta fakturering: Humongous Fungus, i Oregons Malheur National Forest; Pando, den gigantiska lunden av darrande asp i centrala Utah; och a nyligen upptäckt sjögräs i Shark Bay, utanför Australiens västra kust.

Alla tre är objektivt sett enorma, täcker många hektar mark och väger tusentals ton; de är genetiskt identiska genomgående, var och en förmodas grodda från en enda livsenhet. Det australiska sjögräset, som täcker cirka 49 000 hektar havsbotten, sträcker sig över mer område än humongous svamp. Och även om shroomen har koloniserat mer territorium än Very Big Boy som är Pando, en 106 tunnland manlig aspklon, trädlunden klockar in på cirka 6 500 ton, förmodligen bäst den vattenhamstringssvampen i ren ”torrvikt”, berättade Rogers för mig. (För att vara rättvis är svampen och sjögräset så svåra att komma åt att det är svårt att uppskatta deras massa.) Men Humongous Fungus har fortfarande mycket att skryta med, enligt de helt opartiska mykologer jag pratade med.

Om Armillaria har en hemmaplansfördel var som helst, det är underground. Svampens rhizomorphs — svarta, repiga, rotliknande utväxter — kan slingra sig genom jorden i många meter och nosa efter sårbara träd. När svampen väl hittar en lämplig värd – nästan vilket träd eller träväxt som helst – infiltrerar den rotsystemet och fläktar sedan ut i filtvita filament under barken som strömmar ut enzymer och omvandlar vävnader till mos, säger Jim Anderson, mykolog vid University of Toronto. Svampen är så seg att den har små problem att bara ”gräva rakt igenom” trädens yttersta sköldar, inklusive bark, säger Debora Lyn Porter, ingenjör vid University of Utah, som är undersöker rhizomorferna: ”Det är super, superstarkt.”

Honungssvampar är inte de enda svamparna med rhizomorfer. Men Armillarias versioner ”är särskilt tuffa”, säger Laura Bogar, mykolog vid UC Davis. De kan suga upp mineraler från jorden och beväpna dem; de tål de flesta svampdödande medel – de ”äter i princip det där till frukost”, sa Anderson till mig. Porter har till och med provat att koka rhizomorfer eller doppa dem i syra, med liten effekt. Och svälta på levande träd kan strukturerna gå vilande i jorden i decennier, i väntan på att få haka på sitt nästa trädlevande mellanmål. På frågan om vad som kan göras för att befria växter från svampen, sa Anderson till mig det hans bästa svar är ”inte mycket.”

Allt det där hjälper till att förklara de gigantiska storlekarna svampen kan nå. Oregons Armillaria vidd är den största individen som registrerats, men massor av andra enorma exemplar har dokumenteratsinklusive en på Michigan’s Upper Peninsula, som Anderson har studerat i åratal. Fler, ännu oupptäckta, kan lurar under marken.

Pando och sjögräset verkar samtidigt lite konstigare än resten av sitt slag. Det finns andra klonala asplundar – en egenhet av trädens ovanliga horisontella rötter, som spirar sina egna stjälkar – men väldigt få kommer ens i närheten av att konkurrera med Pando i massa. En del av Pandos framgång verkar genetisk: Det bär en extra kopia av sitt genomen egenskap som har varit kopplat till snabb tillväxt. Slumpen spelade också en viss roll. För tusentals år sedan hände troligen ett aspfrö på en superstabil jordyta och kolliderade aldrig med några förhållanden som stoppade det. Och det finns ganska starka argument för att sjögräset är unikt, säger Elizabeth Sinclair, biolog vid University of Western Australia som hjälpte till att avslöja växtens genetiska makeup. Det är en hybrid mellan två arter och innehåller dubbelt så mycket genetisk information som sina föräldrar; troligen steril, den har expanderat genom att upprepade gånger xeroxa sig själv.

En galen händelse kan lätt ta asp eller sjögräs ur det stora loppet. Armillariabehöver dock bara fortsätta Armillaria– att stanna kvar i striden. Svamparna kommer sannolikt att kunna motstå några av vändningarna på en snabbt föränderlig planet: torka, skogsbränder, stormar, stigande temperaturer och de många mänskliga ingreppen som gör skogarna mindre beboeliga. Armillaria ”kommer förmodligen överleva många saker, inklusive oss, inklusive många av de växter den föredrar,” sa Romero Olivares till mig.

Armillaria är inte en skurk. En nedbrytare som beskär missanpassade träd och återför deras näringsämnen till jorden, det kan spela ”ganska fördelaktig roll”, sa Kim, från Forest Service, till mig. Denna antihjälte uppfinner ständigt sitt ekosystem och stärker skogens hälsa.

Men man kan också se svampen som en spegel för vår känslolöshet. När de erbjuds träd som är ömtåliga, kommer honungssvampar att göra det ta den lätta måltiden. När stigande temperaturer och torka anstränger skogarna, när invasiva insekter gnager genom trä, när människor slaktar stånd genom skogsavverkning och skär ner mångfalden av växter, när brandbekämpning lämnar brandfarliga träd i alltför täta kluster, ”det är mer mat och foder för tillväxten av Armillaria”, säger Ariel Cowan, en brandekolog, mykolog och forskare på skogsekosystem vid Oregon State University.

Att Humongous Fungus har nått ens sin nuvarande storlek, berättade Cowan för mig, är ”ett symptom på ett större problem” – det vill säga människor. Hade människor till exempel låtit mer naturliga bränder brinna och tunnar skogarna, skulle svampen troligen fortfarande finnas där. Det skulle bara vara smartare, mindre problematiskt – en passiv återvinnare snarare än en dödsbringare. ”Det är att dra fördel av det faktum att vi förstör ekosystemen,” sa Romero Olivares till mig. Ju sämre vi behandlar träd, desto större blir svampen.

Problemen som Armillaria utnyttjar sätter andra stora organismer i fara. I Utah – där människor har drivit ut rovdjur som vargar –vilda mule rådjur och tamboskap knasar för snabbt genom Pandos unga asp; lunden kan inte längre ersätta sina klonträd lika snabbt som de håller på att gå förlorade. De egenskaper som hjälpte aspen att vinna i tusentals år ”fungerar nu till dess nackdel”, sa Rogers, och lunden håller på att dö. Det är den dubbla faran med att vara så stor: Vänd till en miljö som livsformen inte gillar, och hela företaget går ner.

Prognosen för det australiska sjögräset är bättre, men inte nödvändigtvis bra. Tack vare dess dubbelstorlek har den ”ett brett spektrum av tillstånd som den kan hantera”, berättade Sinclair för mig. Den marina växten till och med överlevde en massiv värmebölja som svepte genom Shark Bay för ungefär ett decennium sedan och ”kokade” en hel del av livet under vattnet, sa hon. ”Men jag vet inte hur mycket längre det kan göra det om klimatförändringarna fortsätter att gå framåt.”

Så småningom kan världen bli för hård för till och med honungssvampen; ingen vet ännu var dess gränser går. Dämpad under jorden buffras svampen från elementen. Men det beror på dess värdar. Vid något tillfälle sa Bogar till mig, ”det som händer med växter kommer också att hända med svamparna.” Att tänka på en sådan framtid är nykter, sade Anderson: ”En värld där förhållanden lyckades göra sig av med Armillaria skulle vara en verkligt sår plats för oss.”

När Rogers övervakar Pandos vissnande tillstånd har han brottats med vad det skulle innebära att förlora något av en sådan häpnadsväckande storlek. Pando, Humongous Fungus och sjögräset trivdes alla obehindrat i årtusenden. Alla de senaste vändningarna av ödet, sa han, kan egentligen bara ”peka finger direkt tillbaka mot oss.”

Döden av en växt eller svamp, hur stor den än är, kan kännas mindre svidande än den för, säg, en blåval: ett djur med hjärna och hjärtslag, innesluten av hud och grundad i ben. Vi kan observera en sådan död i en dos. Men att en gigantisk organism försvinner silo aldrig. Pando, humongous svamp och sjögräset är så kolossala att de har sammanflätats med sin omgivning; deras förlust skulle äventyra den flora och fauna som är beroende av dem. Om och när de dör, kommer det att innebära massakern av ett ekosystem – försvinnandet av inte en utan många.

Inlägget Så länge det finns träd kommer en humongous svamp att fortsätta växa dök upp först Atlanten.

Loading...