La Chine tire une nouvelle salve dans la guerre des puces – DNyuz

China Fires a Fresh Salvo in the Chip War

La secrétaire américaine au Trésor, Janet Yellen, a lancé une voyage diplomatique à Pékin jeudi, quelques jours seulement après la Chine dévoilé de nouvelles restrictions à l’exportation de métaux et a mis en garde contre des contre-mesures plus fortes – des mesures d’escalade conçues pour montrer son influence géopolitique et sa volonté de riposter aux mesures occidentales.

Pendant des mois, l’administration Biden a efforts intensifiés pour étrangler le secteur technologique chinois, en déclenchant des contrôles et des mesures à l’exportation étendus qui restreindraient son accès aux puissantes puces semi-conductrices qui sous-tendent les technologies de pointe et les systèmes d’armes. Pékin a riposté cette semaine avec des restrictions à l’exportation visant les États-Unis et les marchés occidentaux plus généralement sur le gallium et le germanium, deux intrants de fabrication de puces qui sont également cruciaux pour les systèmes de missiles et la technologie militaire. Chine comptes environ 94 % du gallium mondial et 83 % du germanium et fournit actuellement environ la moitié de Fournitures américaines.

Le gallium et le germanium sont « des pièces d’échec dans un jeu géopolitique aux proportions énormes », a déclaré Christopher Ecclestone, stratège minier au cabinet de conseil financier Hallgarten & Company. « Ce sont des pièces de jeu assez importantes. »

La dernière décision de Pékin intervient quelques jours seulement après que les Pays-Bas ont dévoilé de nouveaux contrôles à l’exportation sur certains types d’équipements de fabrication de puces qui pourraient entraver le secteur de Pékin, citant préoccupations de « sécurité nationale ». Cela fait également suite à une série de mouvements de l’administration Biden, allant du balayage contrôles à l’exportation à la CHIPS and Science Act, qui sont toutes conçues pour frapper Pékin là où ça fait mal et stimuler l’industrie nationale. Washington redouble d’efforts, notamment en développant un Centre national de technologie des semi-conducteurs et ruminer nouveaux contrôles à l’exportation.

La Chine a déjà riposté contre les mesures américaines, sa décision la plus manifeste étant intervenue fin mai lorsqu’elle barré certaines puces fabriquées par Micron, basée dans l’Idaho, l’une des plus grandes entreprises américaines de semi-conducteurs, ont été utilisées dans des projets d’infrastructure chinois. Micron a déclaré que les restrictions pourraient résultat dans un coup potentiel de plusieurs milliards de dollars pour son entreprise, et cette décision a provoqué une vive réaction de la part des responsables américains.

Il s’agit « de coercition économique pure et simple », a déclaré à l’époque la secrétaire au Commerce, Gina Raimondo. « Nous ne le tolérerons pas, et nous ne pensons pas non plus qu’il réussira. »

À l’instar des bordures Micron, qui ont suivi de près le sommet du G-7 à Hiroshima, au Japon, les bordures métalliques chinoises sont jusqu’à présent considérées davantage comme un coup de semonce que comme un coup paralysant. « Ils essaient d’envoyer un message stratégique, sans aucun doute », a déclaré Vijay Raghunathan, professeur et directeur de l’enseignement des semi-conducteurs à l’Université Purdue. « Ils regardent les leviers qui sont disponibles sous leur contrôle, et quelque chose au bon niveau où ce n’est pas une escalade dramatique mais en même temps cela envoie un message très clair. »

Le gallium et le germanium ne sont pas aussi essentiels au processus de fabrication des puces de base que des matériaux comme le silicium, qui est difficile à restreindre dans tous les cas en raison de son abondance dans le monde. Mais les deux métaux sont des composants clés de certaines technologies telles que les chargeurs d’appareils haute puissance, les lumières LED, les lasers et les technologies de communication militaires telles que les radars qui nécessitent une fréquence élevée.

« Ils ne concurrencent pas directement le silicium pour la plupart des applications commerciales courantes telles que le traitement numérique ou les microprocesseurs, mais ils ont d’autres applications de niche et ils sont vraiment bons dans ces domaines », a déclaré Raghunathan, ajoutant que si la Chine représente une part importante de l’offre mondiale pour les deux métaux, son mouvement n’est « pas près d’être catastrophique » pour l’industrie des semi-conducteurs.

L’impact ne sera cependant pas complètement négligeable. Certains des composés des métaux, tels que le silicium-germanium, sont utilisés comme un important améliorateur de performances dans les microprocesseurs hautes performances, et l’arséniure de gallium est un composant clé dans certaines communications sans fil et l’électronique de puissance.

« C’est le gros morceau de semi-conducteur épais qui maintient l’ensemble du circuit ensemble, et là, évidemment, vous utilisez beaucoup plus de matériel pour ces applications », a déclaré Steven Koester, professeur de nanotechnologie à l’Université du Minnesota. Des alternatives à certains de ces composés tels que le carbure de silicium existent, a ajouté Koester, mais dans certaines applications telles que l’éclairage, il n’y a pas de substituts faciles.

Et des mesures plus dommageables pourraient suivre. Mercredi, un haut conseiller chinois en politique commerciale averti que les dernières restrictions à l’exportation imposées par Pékin n’étaient « qu’un début » si Pékin continuait à faire face à la pression occidentale. « Si les restrictions visant le secteur chinois de la haute technologie se poursuivent, les contre-mesures s’intensifieront », a déclaré Wei Jianguo, ancien vice-ministre du Commerce, aux médias d’État chinois.

Ces ruptures technologiques et commerciales seront probablement au premier plan des quatre jours de Yellen voyage à Pékin, qui a débuté jeudi et vise à améliorer les canaux de communication entre les deux puissances, bien que les responsables aient minimisé les attentes. Dans le passé, Yellen a souligné l’importance d’un engagement économique continu avec la Chine et averti sur les dangers d’un découplage complet.

« La croissance économique de la Chine n’a pas besoin d’être incompatible avec le leadership économique des États-Unis », a-t-elle déclaré dans un discours en avril, ajoutant plus tard : « Nous ne cherchons pas à « dissocier » notre économie de celle de la Chine. Une séparation complète de nos économies serait désastreuse pour les deux pays.

Pourtant, la dernière salve chinoise pourrait jeter une ombre sur tout effort diplomatique. « Nous voyons des signes positifs de diplomatie, mais ils ne semblent pas influencer ce genre de spirale descendante, du tac au tac », a déclaré Morgan Bazilian, directeur du Payne Institute de la Colorado School of Mines. « Je pense que nous devrions nous inquiéter des futures escalades si nous suivons cette tendance. »

On ne sait toujours pas quel type d’impact les bordures métalliques auront sur les marchés, bien que plusieurs sociétés de puces de premier plan, dont TSMC et Intel, aient indiqué l’impact sur leur entreprise serait minime. Dans le cadre des mesures de cette semaine, la Chine exigera des entreprises qu’elles demandent une licence afin d’exporter les deux métaux et les composés connexes, ce qui comprend le partage des détails des acheteurs étrangers potentiels avec le gouvernement chinois.

Mais ces mesures pourraient se retourner contre Pékin si elles font grimper les prix du gallium et du germanium, incitant ainsi davantage d’entreprises à se disputer le pouvoir de marché. Les deux métaux proviennent de l’extraction et du traitement d’autres minéraux : gallium est en grande partie un sous-produit de la fusion de l’aluminium, tandis que le germanium provient de la production de zinc. La Chine a largement maintenu son emprise en maintenant les prix bas ; il pourrait perdre cet avantage s’ils augmentaient maintenant.

« Ces deux métaux ont été à des prix assez bas pendant très, très longtemps, ce qui a permis aux Chinois de dominer facilement le marché et n’est pas intéressant pour quiconque d’entrer sur ce marché », a déclaré Ecclestone. « Cette dynamique peut changer maintenant. »

Tout comme la militarisation par la Russie de l’approvisionnement en gaz naturel de l’Europe a catalysé une course pour trouver des fournisseurs alternatifs, les dernières restrictions de Pékin pourraient avoir un impact similaire. Lorsque la Chine a brièvement militarisé ses exportations de terres rares contre le Japon en 2010, la décision soudaine a alarmé le monde et déclenché une bousculade se diversifier loin de son approvisionnement, incitant Pékin à faire marche arrière.

« Les Chinois ont alors en quelque sorte dit: » Oups, nous avons fait une erreur ici « , a déclaré Ecclestone. « Ils ont baissé le prix beaucoup plus bas, puis l’ensemble du secteur des terres rares s’est vraiment effondré… et c’était le retour au bon vieux temps où la Chine vendait des terres rares bon marché. »

Mais alors que la concurrence technologique américano-chinoise continue de s’intensifier, les gouvernements secoués se préparent désormais à de futures perturbations. Mardi, la Corée du Sud juré trouver de nouvelles sources, tandis que le Japon a déclaré qu’il évaluait les effets des récentes mesures. Les États-Unis aussi a dit il consulterait des partenaires et des alliés pour s’attaquer aux freins. Tout comme avec l’utilisation excessive par la Russie de son gourdin énergétique, la victime à long terme pourrait ne pas être les entreprises captives, mais la réputation du fournisseur lui-même.

« Vous ne pouvez pas utiliser [these measures] à plusieurs reprises et toujours en mesure d’avoir cette confiance du marché mondial dans la Chine en tant que fournisseur fiable », a déclaré Jane Nakano, chercheur principal au Centre d’études stratégiques et internationales.

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