Mientras existan los árboles, un enorme hongo seguirá creciendo

As Long as Trees Exist, a Humongous Fungus Will Keep Growing

En lo profundo del suelo arcilloso de los bosques de todo el mundo, existe un hongo llamado hongo de miel que vive de la muerte. Un parásito que se alimenta de árboles débiles, succiona a sus víctimas hasta dejarlos sin nutrientes y luego se deleita con su carne post mortem. Le han caído huertas y viñas; jardineros, agricultores y silvicultores pasan sus días luchando infructuosamente contra el flagelo resistente a los pesticidas. Aunque la mayor parte de la masa del hongo se encuentra bajo tierra, su devastación es visible para cualquiera que haya sobrevolado las zonas boscosas grises y calvas donde el patógeno se ha propagado. derribó a sus anfitriones.

El hongo de miel también es un ejemplo de las formas extremas que puede tomar la vida. Hace miles de años, una especie de hongo melífero, Armillaria ostoyae (también conocido como Armillaria solidipes), dio a luz una espora que se instaló en lo que ahora conocemos como Oregón, comenzó a propagarse y nunca se detuvo. “Tuvo un crecimiento extremadamente, extremadamente exitoso”, dice Adriana Romero Olivares, micóloga de la Universidad Estatal de Nuevo México. “Y entonces se volvió extremadamente, extremadamente grande”. Hoy, ese hongo individual habita aproximadamente 2,400 acres de tierra. Apodado hongo gigantescoes uno de los organismos conocidos más grandes del planeta y el más grande jamás registrado por área terrestre.

El hongo de la miel es un candidato poco probable para tal título: es un microbio con un modus operandi inquietante. Pero Humongous Fungus también es rudimentario, flexible, incansable, un sobreviviente, y su alcance aún puede seguir creciendo. “Mientras haya árboles, este hongo prosperará”, dice Mee-Sook Kim, patóloga investigadora de plantas del Servicio Forestal de EE. UU. “Tiene, teóricamente, un potencial de crecimiento indefinido”. Humongous Fungus tiene dos principales rivales por el título de organismo más grande del mundo; puede durar más que ambos, no solo porque es resistente, sino también porque está inusualmente bien equipado para beneficiarse de la epidemia de muerte en curso de este planeta.

Los criterios que delimitan Los organismos más grandes de la Tierra no son terriblemente científicos. “No dedicamos mucho tiempo a medir con precisión el ‘más grande’ para ganar una competencia per se”, dice Paul Rogers, ecólogo de la Universidad Estatal de Utah. Aún así, en general se acepta que tres contendientes compiten por la máxima facturación: Humongous Fungus, en el Bosque Nacional Malheur de Oregón; Pando, la gigantesca arboleda de temblorosos álamos temblones en el centro de Utah; y un hierba marina descubierta recientemente en Shark Bay, frente a la costa occidental de Australia.

Los tres son objetivamente gigantescos, cubren muchos acres de tierra y pesan miles de toneladas; son genéticamente idénticos en todo, cada uno supuestamente brotó de una sola unidad de vida. La hierba marina australiana, que cubre aproximadamente 49 000 acres de suelo oceánico, abarca más área que Humongous Fungus. Y aunque la seta ha colonizado más territorio que el Muchacho Grande que es Pando, un Clon macho de álamo temblón de 106 acres, la arboleda registra unas 6.500 toneladas, probablemente superando al hongo acumulador de agua en puro «peso seco», me dijo Rogers. (Para ser justos, el hongo y la hierba marina son de tan difícil acceso que es difícil estimar su masa). Pero Humongous Fungus todavía tiene mucho de qué jactarse, según los micólogos totalmente imparciales con los que hablé.

Si Armillaria tiene la ventaja de jugar en casa en cualquier lugar, es clandestino. Los rizomorfos del hongo (crecimientos negros, viscosos, parecidos a raíces) pueden serpentear a través del suelo por muchos metros, olfateando árboles vulnerables. Una vez que el hongo encuentra un huésped adecuado, casi cualquier árbol o planta leñosa, se infiltra en el sistema de raíces, luego se abre en abanico en filamentos blancos afieltrados debajo de la corteza que expulsan enzimas, transformando los tejidos en papilla, dice Jim Anderson, micólogo de la Universidad de Toronto. El hongo es tan tenaz que no tiene problemas para «penetrar directamente» en los escudos exteriores de los árboles, incluida la corteza, dice Debora Lyn Porter, ingeniera de la Universidad de Utah, quien es investigando los rizomorfos: “Es súper, súper fuerte”.

Los hongos de miel no son los únicos hongos con rizomorfos. Pero ArmillariaLas versiones de «son particularmente duras», dice Laura Bogar, micóloga de UC Davis. Pueden absorber minerales del suelo y armarlos; pueden soportar la mayoría de los fungicidas: «básicamente comen eso en el desayuno», me dijo Anderson. Porter incluso ha intentado hervir rizomorfos o sumergirlos en ácido, con poco efecto. Y hambrientos de árboles vivos, las estructuras pueden permanecer inactivas en el suelo durante décadas, a la espera de aferrarse a su próximo refrigerio arbóreo. Cuando se le preguntó qué se puede hacer para librar a las plantas del hongo, Anderson me dijo que su mejor respuesta es «poco.»

Todo de eso ayuda a explicar los gigantescos tamaños que puede alcanzar el hongo. de oregon Armillaria extensión es el individuo más grande registrado, pero muchos otros especímenes gigantescos han sido documentadosincluido uno en la península superior de Michigan, que Anderson ha estudiado durante años. Más, aún sin descubrir, pueden acechar bajo tierra.

Mientras tanto, Pando y la hierba marina parecen un poco más raros que el resto de su especie. Existen otras arboledas clonales de álamos, una peculiaridad de las inusuales raíces horizontales de los árboles, de las que brotan sus propios tallos, pero muy pocos se acercan siquiera a rivalizar con Pando en masa. Parte del éxito de Pando parece genético: lleva una copia extra de su genomaun rasgo que ha sido vinculado a un rápido crecimiento. El azar también jugó un papel. Hace miles de años, una semilla de álamo temblón probablemente se topó con una porción de suelo súper estable y nunca chocó con ninguna condición que la detuviera. Y hay un caso bastante fuerte para que el pasto marino sea único, dice Elizabeth Sinclair, bióloga de la Universidad de Australia Occidental que ayudó a revelar la composición genética de la planta. Es un híbrido entre dos especies y contiene el doble de información genética que sus padres; probablemente estéril, se ha expandido al fotocopiarse repetidamente.

Un evento extraño podría sacar fácilmente a los álamos o las hierbas marinas de la carrera de gran tamaño. Armillariasin embargo, solo necesita seguir Armillaria-ing para permanecer en la contienda. Es probable que los hongos puedan resistir algunos de los giros y vueltas de un planeta que cambia rápidamente: sequías, incendios forestales, tormentas, aumento de las temperaturas y las muchas intervenciones humanas que están haciendo que los bosques sean menos habitables. Armillaria “Probablemente sobrevivirá a muchas cosas, incluidos nosotros, incluidas muchas de las plantas que prefiere”, me dijo Romero Olivares.

Armillaria no es un villano. Un descomponedor que poda los árboles mal adaptados y devuelve sus nutrientes al suelo, puede desempeñar “un papel bastante beneficioso”, me dijo Kim, del Servicio Forestal. Este antihéroe está constantemente reinventando su ecosistema y mejorando la salud del bosque.

Pero también puedes ver el hongo como un espejo de nuestra insensibilidad. Cuando se ofrecen árboles que son frágiles, las setas de miel tomar la comida fácil. A medida que el aumento de las temperaturas y las sequías ejercen presión sobre los bosques, los insectos invasores roen la madera, los humanos eliminan los bosques a través de la tala y talan la diversidad de plantas, mientras la supresión de incendios deja árboles inflamables en grupos demasiado apretados, «eso es todo más alimento y forraje para el crecimiento de Armillaria”, dice Ariel Cowan, ecologista de incendios, micólogo y científico de ecosistemas forestales de la Universidad Estatal de Oregón.

Que Humongous Fungus haya alcanzado incluso su tamaño actual, me dijo Cowan, es «un síntoma de un problema mayor», es decir, las personas. Si los humanos, por ejemplo, hubieran permitido que ardieran más incendios naturales y adelgazaran los bosques, el hongo probablemente todavía estaría allí. Simplemente sería más esbelto, menos problemático: un reciclador pasivo en lugar de un portador de la muerte. “Es aprovechar que estamos desordenando los ecosistemas”, me dijo Romero Olivares. Cuanto peor tratamos a los árboles, más grande se vuelve el hongo.

los problemas que Armillaria capitaliza están poniendo en peligro a otros grandes organismos. En Utah, donde los humanos han expulsado a depredadores como los lobos,venado bura salvaje y ganado domestico están crujiendo demasiado rápido a través del joven álamo temblón de Pando; la arboleda ya no puede reemplazar sus árboles clonales tan rápido como se están perdiendo. Las características que ayudaron al álamo temblón a triunfar durante miles de años ahora «funcionan en su perjuicio», dijo Rogers, y la arboleda se esta muriendo. Ese es el doble peligro de ser tan grande: cambiar a un entorno que no le gusta a la forma de vida, y toda la empresa se viene abajo.

El pronóstico para el pasto marino australiano es mejor, pero no necesariamente bueno. Gracias a su genoma de tamaño doble, tiene «una amplia gama de condiciones a las que puede hacer frente», me dijo Sinclair. La planta marina incluso sobrevivió a una ola de calor masiva que barrió Shark Bay hace aproximadamente una década y «cocinó» toda una franja de vida submarina, dijo. “Pero no sé cuánto tiempo más podrá hacerlo si el cambio climático sigue progresando”.

Eventualmente, el mundo puede volverse demasiado duro incluso para el hongo de la miel; nadie sabe todavía dónde están sus límites. Acolchado bajo tierra, el hongo está protegido de los elementos. Pero sí depende de sus anfitriones. En algún momento, me dijo Bogar, “lo que les pasa a las plantas también les pasará a los hongos”. Contemplar un futuro así es aleccionador, dijo Anderson: “Un mundo en el que las condiciones lograron acabar con Armillaria sería un lugar verdaderamente doloroso para nosotros”.

Mientras Rogers monitorea el estado fulminante de Pando, ha lidiado con lo que significaría perder algo de un tamaño tan asombroso. Pando, Humongous Fungus y la hierba marina prosperaron sin trabas durante milenios. Cualquier inversión reciente del destino, dijo, en realidad solo puede “señalarnos con el dedo directamente”.

La muerte de una planta o un hongo, por grande que sea, puede sentirse menos desgarradora que la de, digamos, una ballena azul: un animal con cerebro y corazón que late, contenido por la piel y fundado en el hueso. Podemos observar tal desaparición en una sola dosis. Pero la muerte de un organismo gigante nunca está aislada. Pando, Humongous Fungus y las hierbas marinas son tan colosales que se han entrelazado con su entorno; su pérdida pondría en peligro la flora y la fauna que dependen de ellos. Si mueren y cuando lo hagan, significará la masacre de un ecosistema: la desaparición no de uno, sino de muchos.

El cargo Mientras existan los árboles, un enorme hongo seguirá creciendo apareció por primera vez en El Atlántico.

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