Los ‘microglobos’ estratosféricos de imágenes de la Tierra de Urban Sky están listos para un primer plano

Urban Sky’s Earth-imaging stratospheric ‘microballoons’ are ready for a close-up

Urban Sky, una empresa con sede en Colorado centrada en la recopilación de imágenes y datos de la Tierra utilizando pequeños globos estratosféricos, dice que está entrando oficialmente en operaciones comerciales después de tres años de operar en parte en sigilo y recaudación de fondos. La compañía dice que está lista para comenzar a servir a los clientes con sus globos, que se pueden desplegar desde la parte trasera de una camioneta y ascender al cielo en solo minutos.

Específicamente, la compañía ofrece lo que llama “microbalones,” globos de gran altitud que pueden flotar hasta la estratosfera con una pequeña carga útil y mantener una posición constante sobre un área. Aproximadamente del tamaño de un autobús Volkswagen en el lanzamiento, estos globos finalmente se inflan para tener el tamaño de un pequeño garaje en el aire. Eso es mucho más pequeño que un globo estratosférico típico, que podría engullir todo un estadio de fútbol cuando está completamente inflado.

Urban Sky prevé que su tecnología se utilice para cosas como el monitoreo de incendios forestales en tiempo real, cambios ambientales, daños a la propiedad relacionados con tormentas y más a un costo menor que las imágenes satelitales comparables. Después de realizar aproximadamente 50 pruebas de vuelo, los fundadores de Urban Sky dicen que están listos para comenzar a implementar su producto regularmente, ofreciendo imágenes con una resolución de 10 centímetros por píxel. «Estamos en un nivel de madurez tecnológica, en el que si un cliente nos llama y dice: ‘Quiero imágenes de esta área en la región de las Montañas Rocosas’, podemos implementarlas e ir a buscarlas», Andrew Antonio, cofundador y director ejecutivo. de Urban Sky, cuenta el borde.

Los orígenes de la compañía se remontan a un programa llamado StratEx, un plan ideado por el ex ejecutivo de Google, Alan Eustace, que lo llevó a realizar el salto en paracaídas más alto del mundo desde debajo de un globo estratosférico. Antonio y el cofundador de Urban Sky, Jared Leidich, trabajaron juntos en el proyecto, que los introdujo por primera vez a los globos estratosféricos. Durante el desarrollo, el equipo a menudo volaba globos más pequeños equipados con GoPro junto a los globos más grandes para monitorear.

“Estábamos lanzando estos globos realmente pequeños junto a estos globos enormes”, dice Leidich. “En cierto modo vi esta comparación lado a lado de lo que es lanzar un globo [with a] carga útil del tamaño de una caja de zapatos y cómo es lanzar un globo [with a payload] ese es el tamaño de una persona o el tamaño de un automóvil”.

Antonio y Leidich eventualmente se mudaron a World View, una compañía que buscaba usar globos estratosféricos más grandes para monitorear la Tierra y, finalmente, enviar turistas a la estratosfera en paseos placenteros. Finalmente, la pareja se separó para formar su propia compañía de globos aerostáticos a gran altura con el objetivo de imitar la trayectoria de la industria satelital, donde las cargas útiles se han miniaturizado en las últimas dos décadas. Compañías como Planet y Spire han desarrollado constelaciones completas para obtener imágenes y monitorear la Tierra utilizando CubeSats, pequeños satélites estandarizados del tamaño de una caja de zapatos. Con Urban Sky, querían hacer lo mismo con la estratosfera.

Pero inmediatamente se encontraron con desafíos técnicos, según Leidich. “Pensamos que iba a ser mucho más fácil de lo que fue”, dice. “Pensamos que podíamos hacer todo más pequeño y funcionaría. E inicialmente, no funcionó”. Para mantener una posición estable en el cielo, los globos estratosféricos se basan en sistemas de conductos que dejan salir el gas del globo en altitud. Reducir ese sistema resultó ser increíblemente difícil, y muchos de los primeros globos de la compañía descendieron prematuramente. También experimentaron con la forma del globo para asegurarse de que flotara y se estabilizara como querían. Y mucho trabajo se centró en miniaturizar el equipo de detección óptica para que pudiera caber en una carga útil del tamaño de una caja de zapatos.

Eventualmente se les ocurrió su producto final de microglobos, que puede transportar cargas útiles de captura de imágenes y recopilación de datos que no pesen más de seis libras. Los globos pueden reposar entre 17 y 21 kilómetros de altura, manteniéndose estables en decenas de metros, según Urban Sky. La compañía dice que los clientes deben avisar con aproximadamente 24 horas de anticipación para planificar una misión dedicada, que también depende del buen clima. Una misión suele durar entre cuatro y siete horas. Cuando termina la misión, los globos se pueden recuperar y usar nuevamente, lo que no siempre es el caso de los globos estratosféricos.

En última instancia, Urban Sky quiere ser muy ágil con su sistema, lanzando más y más frecuentemente a medida que avanzan. “Queremos experimentar con frecuencias de actualización más altas”, dice Antonio.

Debido a que estos globos están destinados a ser recuperados, existen algunas limitaciones sobre dónde se pueden desplegar. Urban Sky no planea lanzar sobre áreas de conflicto internacional, por ejemplo. Pero la compañía dice que los globos son capaces de lanzarse desde cualquier lugar desde tierra, con planes de lanzarlos eventualmente desde el agua. En este momento, están operando en Colorado, Texas, Nuevo México, Wyoming y Nebraska, con planes de expandirse por todo Estados Unidos. Urban Sky no revela lo que cuesta operar su sistema, pero dice que el precio de sus imágenes comienza en $6 por kilómetro cuadrado.

Su objetivo es ser entre cinco y diez veces más baratos que el costo promedio actual para la captura de imágenes y datos de la Tierra. Sin embargo, Urban Sky no planea actuar como un reemplazo de las imágenes satelitales, sino como una opción de menor costo para casos de uso muy específicos.

“Nos ubicamos entre estos sistemas de imágenes de aviones tripulados realmente costosos, pero de alta resolución, y estos sistemas satelitales de cobertura de área realmente amplia, pero de menor resolución y ancho de banda limitado que son realmente costosos”, dice Antonio.

El cargo Los ‘microglobos’ estratosféricos de imágenes de la Tierra de Urban Sky están listos para un primer plano apareció por primera vez en el borde.

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