Imágenes microscópicas de coral revelan una colorida relación simbiótica

Imágenes recientes de corales inspeccionados bajo un microscopio revelan no solo hermosos colores sino también lo que se conoce como dinoflagelados, que tienen una fascinante relación simbiótica con los corales.

James Weiss del canal de YouTube Viaje al Microcosmos tuvo la oportunidad de inspeccionar el coral bajo un microscopio. Esa tarea en sí misma fue difícil ya que el coral no cabe muy fácilmente bajo un microscopio, pero después de tomar rebanadas de la criatura, pudo ver imágenes de lo que se llama dinoflagelados mientras se derramaban sobre la superficie.

Los dinoflagelados son un grupo monofilético de organismos eucariotas unicelulares que generalmente se clasifican como un tipo de alga. Estos dinoflagelados particulares se conocen como zooxantelas porque viven en una relación simbiótica con criaturas como el coral.

Se les conoce como criaturas porque, si bien el coral parece una planta debido a la forma que adopta, en realidad son animales, miembros del filo Cnidaria, lo que los hace parientes de criaturas como la hidra y la anémona de mar.

Las imágenes mostradas por Journey to the Microcosmos explican que los corales tienen una relación compleja con las zooxantelas.

«Las zooxantelas viven sus vidas de algas dentro del coral, absorbiendo la luz y fotosintetizándola en nutrientes», explica Weiss. “Pero esos nutrientes no son realmente para ellos. Alrededor del 90% de lo que producen las zooxantelas llega al coral en su lugar”.

Esa compensación puede no parecer particularmente justa, pero el coral le da un buen uso a esos nutrientes.

“Los científicos que estudian los corales pétreos descubrieron que cuando se extraían las zooxantelas de los corales, o cuando estaba más oscuro y las zooxantelas no podían hacer la fotosíntesis, los corales eran mucho más lentos para producir carbonato de calcio. Y aunque hay corales que no forman relaciones simbióticas con las zooxantelas, también son más lentos en la creación de estructuras de carbonato de calcio en comparación con los corales simbióticos”, explica Weiss.

“A cambio, las zooxantelas obtienen la protección de su huésped coralino. Y también obtienen los desechos que produce el coral, cosas como el amoníaco que son inútiles para el coral pero nutritivos para las zooxantelas”.

También es gracias a las zooxantelas que el coral se ve tan colorido como en un arrecife saludable. Pero es una relación delicada, y si el agua se calienta demasiado o se contamina, el coral expulsa las zooxantelas y, como resultado, se vuelve blanco, lo que se conoce como blanqueamiento de coral.

«Con nuestro clima cambiante, estas tensiones se manifiestan claramente en nuestros océanos, ya que los corales se vuelven blancos y enfrentan nuevos desafíos sin sus habitantes dinoflagelados», dice Weiss. “La relación que formaron con las zooxantelas puede haber sido una de las características definitorias de su pasado, pero la pérdida de esas relaciones puede ser una de las características definitorias de su presente”.

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