Hombre nada a través de un parche de basura en el océano durante meses y encuentra una vida increíble

Man Swims Through Ocean Garbage Patch for Months, Finds Amazing Life

Durante el verano de 2019, el nadador de distancia Ben Lecomte planeó una de sus expediciones más ambiciosas hasta el momento, para crear conciencia sobre un problema creado por el hombre que ya está causando problemas masivos para la vida marina: la contaminación plástica.

En su viaje por el medio del Océano Pacífico, encontró grandes pedazos de escombros como un asiento de inodoro y un casco, innumerables cantidades de microplástico y, lo que es más sorprendente, una gran cantidad de pequeños y grandes organismos marinos que viven dentro y alrededor de la contaminación. .

Lecomte nadó a través del Gran Parche de Basura del Pacífico, una colección heterogénea de micro y macroplásticos suspendidos en el Océano Pacífico Norte entre Hawái y California, y se asoció con investigadores para estudiar el contenido del giro de basura. A lo largo de la expedición de dos meses y medio, nadó 338 millas náuticas en 44 tramos separados, un distancia de récord—pasar alrededor de seis horas cada día boca abajo en un mar de microplásticos.

“En su concentración más alta, parecía una tormenta de nieve”, dijo. “Fue repugnante y muy, muy perturbador”.

Descubierto en 1997, el Gran Parche de Basura del Pacífico es una zona de acumulación de plástico, donde las corrientes del océano reúnen desechos de todo el mundo. Si el océano es una bañera sucia, la Gran Parche de Basura del Pacífico es el vórtice de basura que se forma cuando sacas el tapón del desagüe. Es el parche de basura más grande e infame, y investigación sugiere está creciendo rápidamente. Los humanos han estado ideando formas de limpiarlo desde que lo conocemos, principalmente mediante el uso de un método similar a la pesca de arrastre para eliminar el plástico que flota en la superficie del océano. Una nueva investigación realizada durante el nado de Lecomte sugiere que esta técnica puede hacer más daño que bien al recoger comunidades naturales de neustonque son organismos que viven en la superficie del océano, incluso en el Gran Parche de Basura.

Rebecca Helm, profesora asistente de biología en la Universidad de Carolina del Norte, Asheville, usó el viaje de Lecomte para estudiar estas formas de vida, que incluyen caracoles, la carabela portuguesa y raros dragones marinos azules. Estas criaturas no nadan sino que flotan, lo que significa que están bajo el capricho de la marea del océano, no muy diferente de los plásticos que forman el parche. Lecomte también nadó con otras criaturas que no eran neuston, como peces y mamíferos marinos.

Helm y su equipo querían ver si el Gran Parche de Basura del Pacífico contenía neuston en altas concentraciones, además de microplásticos. en un preimpresión publicado en línea a fines de abril, el equipo presentó evidencia de abundante vida de neuston en todo el parche y encontró una correlación entre la abundancia de plástico y la vida flotante. La pesca de arrastre en la superficie del océano, entonces, potencialmente también eliminaría a estas pequeñas criaturas marinas.

Una forma de pensar en sus hallazgos, que aún no han sido revisados ​​por pares, es imaginar un prado donde el viento ha dispersado semillas de diente de león y bolsas de plástico en distribuciones similares.

“Hemos estado mirando este prado y pensando, ‘Bueno, esto es un vertedero’, sin ver toda la vida que existía alrededor del plástico y probablemente mucho, mucho antes del plástico”, dijo Helm.

Helm publicó un hilo en Twitter para desacreditar el mito de que las áreas en el parche repletas de plásticos están desprovistas de vida. Por el contrario, debido a las redes alimentarias ancladas por neuston, Lecomte dijo que nadó con un cachalote un día en que los investigadores a bordo del buque de apoyo midieron algunas de las concentraciones más altas de microplásticos en el agua.

Es importante aclarar que este no es un ejemplo inspirador de la naturaleza adaptándose al antropoceno, ni la investigación implica que los plásticos sean de alguna manera beneficiosos para Neuston y otras formas de vida marina. Más bien, este es un caso de libro de texto de correlación, no causalidad, dijo Helm.

“Estos animales no están interactuando con el plástico de manera directa”, dijo. “Simplemente se están concentrando de la misma manera”.

Aún así, algunas de las formas de vida más grandes que no eran de Neuston parecían tener vínculos más estrechos con el plástico. Era común que los cangrejos que vivían en pedazos de basura más grandes en el parche se montaran en Lecomte, pasando desapercibidos hasta que él volvió a abordar el bote. Y una vez, dijo, notó un banco de peces nadando debajo de él antes de regresar a su casa. Al seguirlos, se dio cuenta de que vivían alrededor de grandes escombros.

“Me estaban llevando de regreso a lo que se había convertido en su casa”, dijo.

Aunque varios marineros han atravesado la región en barco, Lecomte es una de las pocas personas en la Tierra que ha visto de cerca la Gran Mancha de Basura del Pacífico. Ha hablado con marineros que le dicen: “No se ve tan mal”, dijo, porque solo pueden ver la superficie del agua. El parche no parece una isla concentrada de basura, agregó, sino más bien una colección de escombros arremolinados debajo de la superficie del agua que toma horas sumergirse en ella para comprender completamente su magnitud.

Según la investigación, Helm dijo que las medidas de limpieza deberían tener en cuenta a Neuston. Los enfoques actuales se basan en gran medida en las redes, que ella comparó con llevar una «excavadora» a la superficie del océano.

En el transcurso de su nado, Lecomte y su equipo de apoyo encontraron innumerables «redes fantasma», que son redes de pesca que se han perdido o abandonado en el mar. Helm dijo que organizaciones como la Instituto de Viajes Oceánicos utilizar un enfoque más personalizado para eliminar las redes fantasma; estos pueden terminar siendo más suaves con las poblaciones de neuston. También dijo que quiere rastrear el Gran Parche de Basura del Pacífico a lo largo del tiempo para ver cómo la estacionalidad afecta la concentración de neuston y plástico y determinar si los organismos viven toda su vida en el parche.

Culpar al plástico, en lugar de a las personas que causaron que se acumule en medio del océano, es contraproducente, dijo Lecomte. Cada vez que él y su equipo encontraron una gran pieza de escombros hechos por el hombre en Garbage Patch, contemplaron las malas decisiones que llevaron a que se fusionara con otro plástico en medio del océano.

“Depende de nosotros cambiar nuestros hábitos y ser mejores administradores del medio ambiente. En este momento, apestamos en eso”.

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