Dieses Glücksspiel könnte COVID eindämmen – oder es in eine Spirale treiben

This Game of Chance Could Curb COVID—or Send It Spiraling

Es ist keine Überraschung Das neuartige Coronavirus mutiert. Das machen Viren. Das Überraschende an SARS-CoV-2, dem Virus, das es verursacht COVID, ist, dass es schnell mutiert. Und zwei Jahre nach Beginn der Pandemie mutierte es abrupt Ja wirklich schnell – und produzierte die Omicron-Variantederen Nachkommen noch heute auf der ganzen Welt dominieren.

Die große Frage ist nun, ob und wann es wieder passiert. Ob und wann ein neuer Mutationsschub eine neue Variante hervorbringt, die noch schlimmer ist als Omicron. Es gibt Grund zur Sorge, dass die Bedingungen für einen weiteren Schub beschleunigter Evolution bereits vorhanden sind.

Das neuartige Coronavirus mutiert schneller als andere Krankheitserreger. „Die aktuelle Rate der antigenen Evolution von SARS-CoV-2 übersteigt die anderer Viren“, sagte Richard Neher, Genetiker an der Universität Basel in der Schweiz und Mitarbeiter des NextStrain-Datenkonsortiums, gegenüber The Daily Beast. “Ich glaube nicht, dass wir die zugrunde liegenden Gründe sehr gut verstehen.”

Datenvisualisierung von Nextstrain zeigt Der genetische Stammbaum von COVID– „Phylogenie“ ist der wissenschaftliche Begriff – und veranschaulicht deutlich die des neuartigen Coronavirus evolutionäre Trends. In den ersten zwei Jahren der Pandemie mutierte das Virus stetig, von der ursprünglichen Form von SARS-CoV-2 zur Alpha-Variante, dann Delta.

Und dann, ab Ende 2021, stieg die Mutationsrate vorübergehend um rund ein Drittel an. Das Ergebnis war Omicron, eine Variante mit so vielen genetischen Veränderungen – viele davon konzentrierten sich auf das Spike-Protein, den Teil des Virus, der ihm hilft, unsere Zellen zu erfassen und zu infizieren –, dass es nicht nur leichter übertragbar, sondern für viele auch zunehmend unkenntlich ist unserer COVID-Antikörper.

Wissenschaftler nennen das „Immunflucht“ oder „Immunflucht“. Je mehr Immunflucht SARS-CoV-2 zeigt, desto weniger wirksam sind unsere Impfstoffe und Therapien. Die neuesten Omicron-Untervarianten haben so viel Immunflucht in ihre genetische Ausstattung eingebaut, dass ganze Klassen von monoklonalen Therapien überhaupt nicht funktionieren.

Es ist natürlich möglich, neue Impfstoffe und Therapien zu formulieren. Aber die pharmazeutische Industrie und die staatlichen Aufsichtsbehörden, die neue Medikamente zulassen, bewegen sich nur begrenzt schnell. In letzter Zeit hat sich COVID schneller bewegt. Der Silberstreif am Horizont, falls es einen gibt, ist, dass unsere natürlichen Antikörper aus früheren Infektionen viel besser standgehalten haben als unsere künstlich induzierten Antikörper.

Der Mutationsschub, der Omicron hervorbrachte, könnte ein genetischer Zufall gewesen sein. Die NextStrain-Daten scheinen darauf hinzudeuten, dass sich Omicron nach einigen hitzigen Monaten intensiver Entwicklung Mitte bis Ende 2021 beruhigt hat.

„Meine persönliche Meinung basierend auf dem NextStrain-Baum ist, dass es wirklich schnelle Mutationen in den Teilen des Baums gab, aus denen Omicron hervorgegangen ist“, sagte Niema Moshiri, ein Genetiker an der University of California, San Diego, gegenüber The Daily Beast, „aber Abgesehen von diesem Ausreißer des Baums scheint der Rest des Baums mit ziemlich ähnlichen Raten zu mutieren.“

Seit der Trennung von der Alpha-Variante „mutiert Omicron nicht 30 Prozent schneller“, sagte Neher. Das mag sich wie ein kalter Trost anfühlen, wenn man die Konsequenzen bedenkt, als Omicron und seine Untervarianten dominant wurden. Mehr Infektionen und Reinfektionen. Mehr Immunflucht.

Was passiert, wenn es in einem Monat, einem Jahr oder zwei Jahren einen weiteren plötzlichen Anstieg der Mutationen gibt, der eine Variante hervorbringt, die schlimmer ist als Omicron? Wir haben bereits die Hauptvoraussetzungen für einen weiteren Ausbruch von Mutationen erfüllt.

„Wir befinden uns jetzt in einem Wettrüsten zwischen Mutationen und Immunität.“

Ironischerweise trugen all unsere Antikörper aus Impfungen und früheren Infektionen dazu bei, die anfängliche halsbrecherische Mutationsrate von Omicron anzukurbeln. Je mehr Antikörper wir auf das neuartige Coronavirus werfen, desto härter arbeitet das Virus daran, einen Weg um diese Antikörper herum zu finden. „Diese erhöhten Mutationen sind eine Reaktion auf den erhöhten Immundruck“, sagte Edwin Michael, Epidemiologe am Center for Global Health Infectious Disease Research an der University of South Florida, gegenüber The Daily Beast.

Überlegen Sie nun, wie viel ansteckender Omicron im Vergleich zu älteren Varianten ist – und wie viel mehr Infektionen es gab, selbst als die Rate schwerer Erkrankungen, Krankenhausaufenthalte und Todesfälle etwas abgenommen wegen weit verbreiteter Immunität. Die Resistenz von Antikörpern beflügelte Omicron. Jetzt ist dieser Widerstand noch größer.

Es ist ein Paradoxon. Eine weit verbreitete Immunität schützt uns vor einer Form von COVID, nur um die Entwicklung neuer und gefährlicherer Formen der Krankheit zu fördern. „Wir befinden uns jetzt in einem Wettrüsten zwischen Mutationen und Immunität“, sagte Michael.

Wenn es sich so anfühlt, als würde die Menschheit mit der Krankheit im Moment ziemlich gut umgehen, mit stetig sinkenden Todesfällen in den meisten Teilen der Welt, dann deshalb, weil wir im Moment das Wettrüsten im Bereich der Immunität gewinnen. Wenn sich das ändert und die Zahl der Todesfälle zunimmt, könnte dies daran liegen, dass die Mutationsrate wieder sprunghaft angestiegen ist. Plötzlich das Virus gewinnt das Wettrüsten.

Der Teufel steckt im Detail. Wird der Spike Mutationen ansammeln, die das Virus übertragbarer, aber nicht schwerer machen? Werden sich Mutationen auf andere Teile des Erregers konzentrieren, mit unvorhersehbaren Auswirkungen auf die Wirksamkeit von Impfstoffen und Therapien?

Eines ist klar. Das Virus ist überall – „hyperendemisch“, um einen epidemiologischen Begriff zu verwenden. Und „jede Übertragung ist eine Gelegenheit zur Mutation“, erklärte Neher. Neue Untervarianten und Varianten werden also mit ziemlicher Sicherheit kommen. Alles, was wir tun können, ist, die Entwicklung des Virus im Auge zu behalten, unser Bestes zu tun, um uns mit aktualisierten Impfstoff-Boostern vorzubereiten und mit neuen Impfstoffen, Therapien und Maßnahmen zur öffentlichen Gesundheit bereit zu sein, sobald sich eine wichtige neue Variante zeigt.

Erwarten Sie gute Jahreszeiten und schlechte. Das Wettrüsten der Immunität „wird zu Schwankungen des Immunitätsniveaus und damit zu einem Wiederaufleben der Infektion in der Zukunft führen“, sagte Michael. Wie schlimm jeder Anstieg in Bezug auf Fälle und Todesfälle wird, „wird von der Übertragbarkeitsrate und der Immunvermeidbarkeit neu auftretender Varianten bestimmt“, fügte er hinzu.

Das beste Szenario ist ein Virus, der sich nicht zu schnell verändert. In diesem Fall „wird die Pandemie nicht verschwinden, sondern mit periodischen Ausbrüchen bestehen bleiben“, sagte Michael. „Solange die Mutanten nicht virulenter werden – was normalerweise nicht der Fall ist – und die Wiederholungswellen nicht zu groß sind, können wir vielleicht mit dem Virus leben.“

Das Worst-Case-Szenario könnte mit einem Anstieg der Mutationsrate beginnen, wie es Wissenschaftler vor einem Jahr beobachteten, bevor Omicron dominant wurde. Das ist ein Zeichen dafür, dass das Virus einen großen Vorteil gegenüber unserer Immunität erlangen wird.

Omicron entweicht bereits Antikörpern aus Impfstoffen und Therapien. Eine neue Variante, die Omicrons Mutationsrausch von 2021 wiederholt, könnte auch natürlichen Antikörpern entgehen. Das könnte dazu führen, dass wir fast keinen Schutz mehr vor einem sich schnell verändernden Virus haben.

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