Die erdabbildenden stratosphärischen „Mikroballons“ von Urban Sky sind bereit für eine Nahaufnahme

Urban Sky’s Earth-imaging stratospheric ‘microballoons’ are ready for a close-up

Urban Sky, ein in Colorado ansässiges Unternehmen, das sich auf das Sammeln von Bildern und Daten der Erde mit kleinen stratosphärischen Ballons konzentriert, gibt bekannt, dass es nach drei Jahren des teilweise verdeckten Betriebs offiziell in den kommerziellen Betrieb übergeht Finanzierung beschaffen. Das Unternehmen sagt, es sei bereit, Kunden mit seinen Ballons zu bedienen, die von der Ladefläche eines Pickups aus eingesetzt werden können und in wenigen Minuten in den Himmel aufsteigen.

Speziell, Das Unternehmen bietet sogenannte „Mikroballons“ an,„Höhenballons, die mit einer geringen Nutzlast in die Stratosphäre schweben und über einem Gebiet eine konstante Position beibehalten können. Diese Ballons sind beim Start etwa so groß wie ein Volkswagen-Bus und werden schließlich so groß wie eine kleine Autogarage in der Luft. Das ist viel kleiner als ein typischer Stratosphärenballon, der ein ganzes Fußballstadion verschlingen könnte, wenn er vollständig aufgeblasen ist.

Urban Sky stellt sich vor, dass seine Technologie für Dinge wie Echtzeitüberwachung von Waldbränden, Umweltveränderungen, sturmbedingte Sachschäden und mehr zu geringeren Kosten als vergleichbare Satellitenbilder eingesetzt wird. Nach rund 50 Flugtests sagen die Gründer von Urban Sky, dass sie bereit sind, ihr Produkt regelmäßig einzusetzen und Bilder mit einer Auflösung von 10 Zentimetern pro Pixel anzubieten. „Wir befinden uns auf einem technologischen Reifegrad, bei dem wir, wenn uns ein Kunde anruft und sagt: ‚Ich möchte Bilder über dieses Gebiet in der Rocky Mountain-Region‘, bereitstellen und loslegen können“, Andrew Antonio, Mitbegründer und CEO von Urban Sky, erzählt Der Rand.

Die Ursprünge des Unternehmens lassen sich auf ein Programm namens StratEx zurückführen, ein Plan des ehemaligen Google-Managers Alan Eustace, der dazu führte, dass er den höchsten Fallschirmsprung der Welt unter einem Stratosphärenballon durchführte. Antonio und Jared Leidich, Mitbegründer von Urban Sky, arbeiteten gemeinsam an dem Projekt, das sie erstmals mit Stratosphärenballons bekannt machte. Während der Entwicklung flog das Team oft kleinere Ballons, die mit GoPros ausgestattet waren, neben den massiveren Ballons zur Überwachung.

„Wir haben diese wirklich kleinen Ballons neben diesen riesigen Ballons gestartet“, sagt Leidich. „Ich habe diesen direkten Vergleich gesehen, wie es ist, einen Ballon zu starten [with a] Nutzlast in der Größe eines Schuhkartons und wie es ist, einen Ballon zu starten [with a payload] das ist die Größe eines Menschen oder die Größe eines Autos.“

Antonio und Leidich wechselten schließlich zu World View, einem Unternehmen, das darauf abzielte, größere Stratosphärenballons für die Erdbeobachtung zu verwenden und schließlich Touristen auf gemütlichen Spritztouren in die Stratosphäre zu schicken. Letztendlich trennten sich die beiden, um ihr eigenes Unternehmen für Höhenballons zu gründen, mit dem Ziel, die Flugbahn der Satellitenindustrie nachzuahmen, in der sich die Nutzlasten in den letzten Jahrzehnten verkleinert haben. Unternehmen wie Planet und Spire haben mit CubeSats, kleinen standardisierten Satelliten von der Größe eines Schuhkartons, ganze Konstellationen für die Bildgebung und Überwachung der Erde entwickelt. Mit Urban Sky wollten sie dasselbe für die Stratosphäre tun.

Laut Leidich stießen sie jedoch sofort auf technische Herausforderungen. „Wir dachten, es würde viel einfacher werden, als es war“, sagt er. „Wir dachten, wir könnten alles irgendwie kleiner machen, und es würde funktionieren. Und anfangs hat es nicht funktioniert.“ Um eine stabile Position am Himmel aufrechtzuerhalten, sind Stratosphärenballons auf Leitungssysteme angewiesen, die Gas aus dem Ballon in der Höhe ablassen. Das Verkleinern dieses Systems erwies sich als unglaublich schwierig, und viele der frühen Ballons des Unternehmens stiegen vorzeitig ab. Sie experimentierten auch mit der Form des Ballons, um sicherzustellen, dass er wie gewünscht schwebte und sich stabilisierte. Und viel Arbeit konzentrierte sich auf die Miniaturisierung der optischen Sensorausrüstung, damit sie in eine Nutzlast von der Größe eines Schuhkartons passt.

Sie kamen schließlich auf ihr endgültiges Mikroballonprodukt, das Bildgebungs- und Datenerfassungsnutzlasten mit einem Gewicht von nicht mehr als sechs Pfund tragen kann. Laut Urban Sky können die Ballons zwischen 17 und 21 Kilometer hoch sitzen und innerhalb von zehn Metern stabil bleiben. Das Unternehmen sagt, dass Kunden etwa 24 Stunden im Voraus Bescheid geben müssen, um eine spezielle Mission zu planen, die auch von gutem Wetter abhängt. Eine Mission dauert in der Regel zwischen vier und sieben Stunden. Wenn die Mission beendet ist, können die Ballons zurückgeholt und erneut verwendet werden, was bei Stratosphärenballons nicht immer der Fall ist.

Letztendlich möchte Urban Sky mit seinem System sehr flink sein und im Laufe der Zeit immer häufiger starten. „Wir wollen mit höheren Bildwiederholfrequenzen experimentieren“, sagt Antonio.

Da diese Ballons abgerufen werden sollen, gibt es einige Einschränkungen, wo sie eingesetzt werden können. Urban Sky plant beispielsweise nicht, über Gebieten mit internationalen Konflikten zu starten. Das Unternehmen sagt jedoch, dass die Ballons überall vom Land aus starten können, und plant, schließlich über Wasser zu starten. Derzeit sind sie in Colorado, Texas, New Mexico, Wyoming und Nebraska tätig und planen, in den gesamten USA zu expandieren. Urban Sky gibt nicht bekannt, was der Betrieb kostet sein System sagt jedoch, dass die Preise für seine Bilder bei 6 US-Dollar pro Quadratkilometer beginnen.

Sie zielen darauf ab, etwa fünf- bis zehnmal billiger zu sein als die derzeitigen Durchschnittskosten für die Bildgebung und Datenerfassung der Erde. Urban Sky soll jedoch nicht als Ersatz für Satellitenbilder fungieren, sondern als kostengünstigere Option für sehr spezifische Anwendungsfälle.

„Wir befinden uns zwischen diesen wirklich teuren, aber sehr hochauflösenden bemannten Flugzeugbildgebungssystemen und diesen sehr kostspieligen Satellitensystemen mit wirklich großer Flächenabdeckung, aber geringerer Auflösung und begrenzter Bandbreite“, sagt Antonio.

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