Urban Skys jordbilleddannende stratosfæriske ‘mikroballoner’ er klar til et nærbillede

Urban Sky’s Earth-imaging stratospheric ‘microballoons’ are ready for a close-up

Urban Sky, et Colorado-baseret firma, der fokuserer på at indsamle billeder og data af Jorden ved hjælp af små stratosfæriske balloner, siger, at det officielt går ind i kommerciel drift efter tre års drift delvist i skjul og at rejse finansiering. Virksomheden siger, at den er klar til at begynde at betjene kunder med sine balloner, som kan sættes ind fra bagsiden af ​​en pickup og stige op i himlen på få minutter.

Specifikt, virksomheden tilbyder, hvad den kalder “mikroballoner,” højhøjdeballoner, der kan flyde til stratosfæren med en lille nyttelast og opretholde en konstant position over et område. Omtrent på størrelse med en Volkswagen-bus ved lanceringen, blæses disse balloner i sidste ende op til størrelsen af ​​et lille bilværksted i luften. Det er meget mindre end en typisk stratosfærisk ballon, som kan opsluge et helt fodboldstadion, når den er helt oppustet.

Urban Sky forestiller sig, at dens teknologi bliver brugt til ting som naturbrandovervågning i realtid, miljøændringer, stormrelaterede ejendomsskader og mere til en lavere pris end sammenlignelige satellitbilleder. Efter at have udført omkring 50 flytests, siger Urban Skys grundlæggere, at de er klar til at begynde at implementere deres produkt regelmæssigt og tilbyde billeder med en opløsning på 10 centimeter pr. pixel. “Vi er på et teknologisk modenhedsniveau, hvor hvis en kunde ringer til os og siger, ‘Jeg vil have billeder over dette område i Rocky Mountain-regionen’, kan vi implementere og hente det,” Andrew Antonio, medstifter og administrerende direktør af Urban Sky, fortæller Randen.

Virksomhedens oprindelse kan spores tilbage til et program kaldet StratEx, en plan udklækket af den tidligere Google-direktør Alan Eustace, som resulterede i, at han udførte verdens højeste faldskærmsudspring fra under en stratosfærisk ballon. Antonio og Urban Skys medstifter Jared Leidich arbejdede på projektet sammen, som først introducerede dem til stratosfæriske balloner. Under udviklingen ville holdet ofte flyve mindre balloner udstyret med GoPros ved siden af ​​de mere massive balloner til overvågning.

“Vi lancerede disse virkelig små balloner ved siden af ​​disse enorme balloner,” siger Leidich. “Jeg så lidt denne side om side sammenligning af, hvordan det er at affyre en ballon [with a] nyttelast på størrelse med en skoæske, og hvordan det er at affyre en ballon [with a payload] det er på størrelse med en person eller på størrelse med en bil.”

Antonio og Leidich gik til sidst videre til World View, et firma, der havde til formål at bruge større stratosfæriske balloner til jordovervågning og til sidst sende turister til stratosfæren på afslappede joyrides. I sidste ende brød parret væk for at danne deres eget højhøjdeballonfirma med det mål at efterligne satellitindustriens bane, hvor nyttelast er miniaturiseret i løbet af de sidste par årtier. Virksomheder som Planet og Spire har udviklet hele konstellationer til billeddannelse og overvågning af jorden ved hjælp af CubeSats, små standardiserede satellitter på størrelse med en skoæske. Med Urban Sky ville de gøre det samme for stratosfæren.

Men de løb straks ind i tekniske udfordringer, ifølge Leidich. “Vi troede, det ville være meget nemmere, end det var,” siger han. ”Vi tænkte, at vi bare kunne gøre det hele mindre, og det ville fungere. Og i første omgang virkede det ikke.” For at opretholde en stabil position på himlen er stratosfæriske balloner afhængige af kanalsystemer, der slipper gas ud af ballonen i højden. At krympe det system viste sig at være utroligt svært, og mange af virksomhedens tidlige balloner faldt for tidligt. De eksperimenterede også med ballonens form for at sikre, at den svævede og stabiliserede sig, som de ville. Og masser af arbejde fokuserede på at miniaturisere det optiske sensorudstyr, så det kunne passe ind i en nyttelast på størrelse med en skoæske.

De kom til sidst med deres endelige mikroballonprodukt, som kan bære billeddannelse og dataindsamlingslast, der ikke vejer mere end seks pund. Ballonerne kan sidde hvor som helst mellem 17 og 21 kilometer høje og holde sig stabile inden for ti meter, ifølge Urban Sky. Virksomheden siger, at kunderne skal give cirka 24 timers varsel for at planlægge en dedikeret mission, som også er afhængig af godt vejr. En mission vil typisk vare mellem fire og syv timer. Når missionen er slut, kan ballonerne hentes frem og bruges igen, hvilket ikke altid er tilfældet for stratosfæriske balloner.

I sidste ende ønsker Urban Sky at være meget adræt med sit system og lancere oftere og oftere, efterhånden som de bevæger sig fremad. “Vi vil gerne eksperimentere med højere opdateringshastigheder,” siger Antonio.

Fordi disse balloner er beregnet til at blive hentet, er der nogle begrænsninger for, hvor de kan placeres. Urban Sky planlægger ikke at lancere over områder med international konflikt, for eksempel. Men selskabet siger, at ballonerne er i stand til at opsende overalt fra land, med planer om til sidst at blive opsendt fra over vandet. Lige nu opererer de i Colorado, Texas, New Mexico, Wyoming og Nebraska med planer om at udvide i hele USA. Urban Sky frigiver ikke, hvad det koster at drive dets system, men siger, at priserne for dets billeder starter ved $6 pr. kvadratkilometer.

De sigter efter at være omkring fem til 10 gange billigere end de nuværende gennemsnitlige omkostninger for jordbilleddannelse og dataindsamling. Urban Sky har dog ikke planer om at fungere som en erstatning for satellitbilleder, men som en billigere mulighed for meget specifikke brugstilfælde.

“Vi sidder mellem disse virkelig dyre, men virkelig højopløselige bemandede flybilledsystemer og disse virkelig brede arealdækning, men lavere opløsning og båndbreddebegrænsede satellitsystemer, der er virkelig dyre,” siger Antonio.

Posten Urban Skys jordbilleddannende stratosfæriske ‘mikroballoner’ er klar til et nærbillede dukkede op først Randen.

.

Loading...