FORKLARER: Hvorfor et NASA-rumfartøj styrter ind i en asteroide

EXPLAINER: Why a NASA spacecraft will crash into an asteroid

CAPE CANAVERAL, Fla. — I det første af sin slags, red-verden-eksperiment, er NASA ved at klippe en lille, harmløs asteroide millioner af miles væk.

Et rumfartøj ved navn Dart vil nulstille asteroiden mandag, med det formål at smække den frontalt med 14.000 mph (22.500 km/t). Nedslaget skulle være lige nok til at skubbe asteroiden ind i et lidt strammere kredsløb omkring dens ledsagende rumklippe – hvilket viser, at hvis en dræberasteroide nogensinde går vores vej, vil vi have en kæmpe chance for at omdirigere den.

Kameraer og teleskoper vil se styrtet, men det vil tage måneder at finde ud af, om det faktisk ændrede kredsløbet.

Den planetariske forsvarstest på 325 millioner dollar begyndte med Darts lancering sidste efterår.

ASTEROID MÅL

Asteroiden med bull’s-eye på den er Dimorphos, omkring 7 millioner miles (9,6 millioner kilometer) fra Jorden. Det er faktisk den sølle sidemand af en 2.500 fod (780 meter) asteroide ved navn Didymos, græsk for tvilling. Didymos blev opdaget i 1996 og snurrer så hurtigt, at forskere tror, ​​at den slyngede materiale af sig, der til sidst dannede en måne. Dimorphos – omkring 525 fod (160 meter) på tværs – kredser om sin moderkrop i en afstand på mindre end en mile (1,2 kilometer).

“Dette handler virkelig om asteroideafbøjning, ikke forstyrrelse,” sagde Nancy Chabot, en planetarisk videnskabsmand og missionsteamleder ved Johns Hopkins University, som styrer indsatsen. “Dette kommer ikke til at sprænge asteroiden i luften. Det kommer ikke til at sætte det i mange stykker.” Snarere vil nedslaget udgrave et krater på ti meter (meter) i størrelse og kaste omkring 2 millioner pund (1 million kilo) af sten og snavs ud i rummet.

NASA insisterer på, at der er nul chance for, at enten asteroide vil true Jorden – nu eller i fremtiden. Derfor blev parret valgt.

DART, IMPAKTOREN

Johns Hopkins tog en minimalistisk tilgang til udviklingen af ​​Dart – en forkortelse for Double Asteroid Redirection Test – i betragtning af, at det i det væsentlige er en rambuk og står over for sikker ødelæggelse. Den har et enkelt instrument: et kamera, der bruges til at navigere, målrette og kronisere den endelige handling. Formodes at være en murbrokker, vil Dimorphos dukke op som et lyspunkt en time før nedslaget, og truende større og større i kamerabillederne, der strålede tilbage til Jorden. Ledere er sikre på, at Dart ikke vil smadre ind i de større Didymos ved en fejltagelse. Rumfartøjets navigation er designet til at skelne mellem de to asteroider og i de sidste 50 minutter målrette mod den mindste.

På størrelse med en lille salgsautomat på 1.260 pund (570 kg), vil rumfartøjet smække i omkring 11 milliarder pund (5 milliarder kg) asteroide. “Nogle gange beskriver vi det som at køre en golfvogn ind i en stor pyramide,” sagde Chabot.

Medmindre Dart misser – NASA sætter oddsene for, at det sker på mindre end 10% – vil det være vejens ende for Dart. Hvis den går skrigende forbi begge rumsten, vil den støde på dem igen om et par år for Take 2.

REDDER JORDEN

Lille Dimorphos gennemfører en omgang rundt om store Didymos hver 11. time og 55 minutter. Indvirkningen fra Dart bør barbere sig omkring 10 minutter fra det. Selvom angrebet i sig selv burde være tydeligt med det samme, vil det tage måneder at verificere månelettens tweaked bane. Kameraer på Dart og en mini tagalong-satellit vil fange kollisionen tæt på. Teleskoper på alle syv kontinenter, sammen med Hubble- og Webb-rumteleskoperne og NASA’s asteroide-jagt Lucy-rumfartøj, kan se et lysende glimt, når Dart slår Dimorphos og sender strømme af sten og snavs, der fosser ud i rummet. Observatorierne vil spore asteroideparret, når de kredser om solen, for at se, om Dart ændrede Dimorphos’ kredsløb. I 2024 vil et europæisk rumfartøj ved navn Hera følge Darts rejse for at måle nedslagsresultaterne.

Selvom det tilsigtede skub kun skulle ændre månehårets position en smule, vil det ifølge Chabot tilføje op til et stort skift over tid. “Så hvis du skulle gøre dette for planetarisk forsvar, ville du gøre det fem, 10, 15, 20 år i forvejen, for at denne teknik kunne virke,” sagde hun. Selvom Dart misser, vil eksperimentet stadig give værdifuld indsigt, sagde NASA-programleder Andrea Riley. “Det er derfor, vi tester. Vi vil gerne gøre det nu i stedet for, når der er et reelt behov,” sagde hun.

ASTEROID MISSIONER MANGE

Planeten Jorden er på en asteroide-jagende rulle. NASA har tæt på et pund (450 gram) af murbrokker indsamlet fra asteroiden Bennu på vej til Jorden. Opbevaringen skulle ankomme næste september. Japan var den første til at hente asteroideprøver og opnåede bedriften to gange. Kina håber at følge trop med en mission, der lanceres i 2025. NASAs rumfartøj Lucy, i mellemtiden, er på vej til asteroider nær Jupiter, efter opsendelse sidste år. Et andet rumfartøj, Near-Earth Asteroid Scout, er lastet ind i NASA’s nye måneraket, der venter på at flyet; næste år vil den bruge et solsejl til at flyve forbi en rumklippe, der er mindre end 60 fod (18 meter). I 2026 vil NASA lancere et teleskop, der foretager folketællinger, for at identificere svære at finde asteroider, der kan udgøre en risiko. En asteroidemission er sat på jorden, mens et uafhængigt bedømmelsesudvalg afvejer dens fremtid. NASAs Psyche rumfartøj skulle have lanceret i år til en metalrig asteroide mellem Mars og Jupiter, men holdet kunne ikke teste flyvesoftwaren i tide.

HOLLYWOOD’S TAKE

Hollywood har frembragt snesevis af killer-space-rock-film i løbet af årtierne, inklusive “Armageddon” fra 1998, der bragte Bruce Willis til Cape Canaveral for optagelser, og sidste års “Don’t Look Up” med Leonardo DiCaprio i spidsen for en alt- stjernecast. NASA’s planetariske forsvarsofficer, Lindley Johnson, regner med, at han har set dem alle siden “Meteor” i 1979, hans personlige favorit “siden Sean Connery spillede mig.” Mens nogle af sci-fi-filmene er mere præcise end andre, bemærkede han, at underholdning altid vinder frem. Den gode nyhed er, at kysten ser ud til at være klar for det næste århundrede, uden kendte trusler. Ellers “ville det være ligesom filmene, ikke?” sagde NASAs videnskabsmissionschef Thomas Zurbuchen. Det, der dog er bekymrende, er de ukendte trusler. Færre end halvdelen af ​​de 460 fod (140 meter) objekter er blevet bekræftet, med millioner af mindre, men stadig farlige objekter, der zoomer rundt. “Disse trusler er reelle, og det, der gør denne tid speciel, er, at vi kan gøre noget ved det,” sagde Zurbuchen. Ikke ved at sprænge en asteroide i luften, som Willis’ karakter gjorde – det ville være en sidste udvej i sidste øjeblik – eller ved at tigge regeringsledere om at handle, som DiCaprios karakter gjorde forgæves. Hvis tiden tillader det, kunne den bedste taktik være at skubbe den truende asteroide af vejen, som Dart.

___

Associated Press Health and Science Department modtager støtte fra Howard Hughes Medical Institutes Department of Science Education. AP er eneansvarlig for alt indhold.

Posten FORKLARER: Hvorfor et NASA-rumfartøj styrter ind i en asteroide dukkede op først Associeret presse.

.

Loading...